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Vie, Jun

Ciencia y Tecnología

Cuando nos dicen al servirnos "Este café está caliente", el mensaje es claro. Pero, ¿qué pasa cuando nos dicen "Este café no está caliente"? ¿Eso significa que creemos que esta frío? ¿O a temperatura ambiente? ¿O simplemente caliente ?

Un equipo de científicos ha identificado ahora cómo nuestros cerebros trabajan para procesar frases que incluyen la negación (es decir, "no"), revelando que mitiga en lugar de invertir el significado; en otras palabras, en nuestras mentes, la negación simplemente reduce la temperatura de nuestro café y no lo hace "frío".

"Ahora tenemos un sentido más firme de cómo funciona la negación a medida que tratamos de dar sentido a las frases que procesamos", explicó Arianna Zuanazzi, becaria postdoctoral en el Departamento de Psicología de la Universidad de Nueva York en el momento del estudio y autora principal del artículo, que aparece en la revista PLOS Biology.

"Al identificar que la negación sirve como un mitigador de adjetivos, malos o buenos, tristes o felices, y fríos o calientes, también tenemos una mejor comprensión de cómo funciona el cerebro para interpretar los cambios sutiles en el significado".

En una serie de comunicaciones, que van desde la publicidad hasta las presentaciones legales, la negación a menudo se utiliza intencionalmente para enmascarar una comprensión clara de una frase. Además, los grandes modelos de lenguaje en las herramientas de IA tienen dificultades para interpretar pasajes que contienen negación. Los investigadores dicen que sus resultados muestran cómo los humanos procesan tales frases y, al mismo tiempo, potencialmente, apuntan a formas de entender y mejorar la funcionalidad de la IA.

Si bien la capacidad del lenguaje humano para generar significados novedosos o complejos a través de la combinación de palabras se conoce desde hace mucho tiempo, no se entiende bien cómo se produce este proceso.

Para abordar esto, Zuanazzi y sus colegas llevaron a cabo una serie de experimentos para medir cómo los participantes interpretaron las frases y también monitorearon la actividad cerebral de los participantes durante estas tareas, con el fin de medir con precisión la función neurológica relacionada.

En los experimentos, los participantes leyeron, en un monitor de computadora, frases adjetivas con y sin negación (por ejemplo, "muy no bueno" y "muy muy bueno") y calificaron su significado en una escala de 1 ("muy muy malo") a 10 ("realmente muy bueno") usando un cursor del ratón. Esta escala fue diseñada, en parte, para determinar si los participantes interpretaron las frases con negación como lo opuesto a las que no tenían negación, en otras palabras, ¿interpretaron "realmente no es bueno" como "malo" o, en su lugar, como algo más medido?

Aquí, los investigadores encontraron que los participantes tardaron más en interpretar frases con negación que frases sin negación, lo que indica, como era de esperar, dada la mayor complejidad, que la negación ralentiza nuestro procesamiento del significado.

Además, basándose en cómo los participantes movieron sus cursores, las frases negadas se interpretaron primero como afirmativas (es decir, "no caliente" se interpretó inicialmente como más cerca de "caliente" que de "frío"), pero más tarde se cambió a un significado mitigado, lo que sugiere que, por ejemplo, "no caliente" no se interpreta como "caliente" o "frío", sino, más bien, como algo entre "caliente" y "frío".

Los científicos también utilizaron la magnetoencefalografía (MEG) para medir los campos magnéticos generados por la actividad eléctrica del cerebro de los participantes mientras realizaban estas tareas de interpretación de frases. Al igual que con los experimentos de comportamiento, las representaciones neuronales de adjetivos polares como "frío" y "caliente" se hicieron más similares mediante la negación, lo que sugiere que el significado de "no caliente" se interpreta como "menos caliente" y el significado de "no frío" como "menos frío", haciéndose menos distinguible.

En resumen, los datos neuronales coincidieron con lo que se observó para los movimientos del ratón en los experimentos conductuales: la negación no invierte el significado de "caliente" a "frío", sino que debilita o mitiga su representación a lo largo del continuo semántico entre "frío" y "caliente".

"Esta investigación pone de relieve la complejidad que entra en la comprensión del lenguaje, mostrando que este proceso cognitivo va más allá de la suma del procesamiento de los significados individuales de las palabras", observó Zuanazzi, ahora en el Child Mind Institute.

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